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什麼是「化學治療」?

臨床上,使用天然或化學合成的藥物來治療癌症,就是所謂的「化學治療」,而這類藥物又稱為抗癌藥物。癌症治療,可分為外科手術切除、局部放射線照射以及化學治療等三個方式,而化學治療是其中一種主要的治療方式。

正常人體細胞的分裂生長、分化,以及死亡都受到相當完善的控制,而癌細胞的主要特性就是不受控制的分裂生長。化學治療就是利用藥物在細胞分裂生長所需的各個步驟中,給予阻斷來抑制或殺死癌細胞。這種阻斷作用可以作用在細胞的DNA、RNA、酵素或其他細胞內大分子上,造成細胞無法繼續分裂,終而導致死亡。使用化學治療時,通常同時使用數種藥物,希望藉由不同藥物、不同的機轉來殺死癌細胞,以提高化學治療的效果。這種合併使用多種化學治療藥物的治療方式,已是目前最常採用的化學治療方式。

成功的化學治療可以:1.治癒癌症;2.減緩癌細胞的生長,延長生命;3.減輕癌症引起的症狀,提高生活品質。癌症也是一種疾病,我們需要去使用抗癌藥物來治療它,來維持健康或減輕病痛。化學治療除了在癌症的直接治療外,最近在手術或放射治療前或之後的輔助性化學治療的進步,也加強了手術或放射治療的療效。化學治療已是癌症治療成功的主要因素之一,而在化學治療方面的持續發展,將對癌病患者的存活有更多的助益。

化學治療的副作
「化學治療」就是利用藥物在細胞分裂生長所需的各個步驟中給予阻斷,來抑制或殺死癌細胞。但正常細胞分裂生長方式也和癌細胞一樣,所以化學藥物在殺死癌細胞的同時,也因類似的機轉傷害了正常細胞,結果造成病人的不良反應。在此簡單介紹一般常見的化學治療的副作用。

一、骨髓造血系統的抑制:骨髓造血細胞是體內分裂生長最快的細胞之一,因此最易受到化學藥物的影響。骨髓造血系統被抑制後,病人可能會有因白血球數目降低,造成抵抗力變差而引起發燒感染,甚至敗血症造成致命的危險。近年來,由於廣效性的強力抗生素,以及白血球生長激素的發展,使得因白血球低下而引致的感染問題,獲得很大的改善;雖然如此,感染與敗血症仍然是病患生命的重大威脅。而因紅血球抑制所產生的貧血,或因血小板低下而引起之出血症狀,有時必須接受輸紅血球或血小板治療。

二、噁心及嘔吐:許多化學藥物會刺激中樞神經或腸胃道的細胞,引起噁心與嘔吐。嚴重的嘔吐常使病患害怕,而拒絕再接受化學治療。一般傳統止吐藥,約可控制40-50% 病人的嘔吐,但需用較大的劑量,且常發生神經方面的副作用,如坐立不安及不自主運動。近年來,新發展出的5-HT3拮抗劑,效果優於傳統止吐藥,可有效控制60-80%病人的嘔吐,且副作用輕微,使化學藥物引起的噁心及嘔吐得到相當好的緩解。

三、口腔黏膜炎:大約40%的病人在化學治療後,會發生黏膜炎或口腔潰瘍,尤其是罹患血液惡性疾病者。發生的機轉可能是因為化學治療藥物對口腔上皮細胞的傷害,或是白血球低下所引起的感染所致。口腔黏膜炎嚴重時,病人會引起口腔疼痛,且因口腔疼痛無法進食。一般的治療是以止痛藥物止痛,加強局部口腔的清潔,給與局部類固醇藥物塗抹;必要時,以鼻胃管或是胃造廔管灌食、靜脈營養劑來維持病人的營養狀況,大多數病人在支持性治療後均能恢復。

四、禿髮:因頭髮也是具分裂再生能力的細胞,故也會受化學藥物的影響而掉落。禿髮雖不至影響病人的生理狀況,但常因影響外觀而對病人的心理造成傷害。不過病患不再接受化學治療以後,頭髮會逐漸長回,且可能會比化學治療前更烏黑亮麗。

五、其他副作用:不同的化學藥物會對不同的器官造成傷害,如adriamycin(俗稱小紅莓)、novantrone(俗稱小藍莓),若使用超過一定劑量會造成心臟衰竭;cisplatin有腎毒性; bleomycin會引起肺纖維化;高劑量的cyclophosphamide會引起出血性膀胱炎; oncovin及taxol(紫衫醇)有周邊神經毒性等等。因此,在使用化學藥物前,應對其所可能造成傷害的器官做評估,同時應在化學治療期間定期追蹤。當藥物的累積劑量已達極限,或有明顯的器官功能衰退時,應即停藥,以避免造成器官的嚴重損傷。病人也不需因為害怕化學治療的副作用,拒絕治療,而應該主動去了解可能遭遇到的副作用和因應之道。
本文作者:榮總癌症中心主治醫師陳盛鈺

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